Verificarea simptomelor COVID-19 și autoizolarea sunt bune pentru a preveni răspândirea noului coronavirus de către bolnavi. Din păcate, tot mai multe dovezi sugerează că și persoanele fără simptome răspândesc virusul SARS-CoV-2 responsabil de COVID-19.

Monica Gandhi, medic specialist boli infecțioase și cercetător la Universitatea din California, San Francisco, explică ce se știe despre răspândirea COVID-19 de către persoanele asimptomatice şi de ce ea crede că pe această cale se răspândeşte pandemia de coronavirus.

1. Ce înseamnă să fii asimptomatic?

SARS-CoV-2, virusul care provoacă COVID-19, poate produce o serie de manifestări clinice.

Unele persoane infectate nu dezvoltă niciodată simptome. Acești pacienți sunt considerați adevărate cazuri asimptomatice.

Atunci când oamenii se îmbolnăvesc de coronavirus, simptomele apar, în medie, într-un interval de la 5 zile până la 2 săptămâni. Simptomele pot varia de la foarte ușoare până la extrem de periculoase.

Perioada dintre infecția inițială și primele simptome se numește faza presimptomatică.

În calitate de medic, atunci când aud despre răspândirea asimptomatică a SARS-CoV-2, mă gândesc la o persoană care nu are simptome în momentul în care transmite virusul altcuiva.

Indiferent dacă vorbim de un caz cu adevărat asimptomatic sau doar presimptomatic, riscul privind sănătatea publică este același.

2. Câte persoane sunt asimptomatice?

Estimările proporției cazurilor cu adevărat asimptomatice, adică cei care sunt infectați și nu dezvoltă niciodată simptome, variază între 18% și peste 80%. Explicațiile acestui interval mare al estimărilor nu sunt deocamdată pe deplin cunoscute, deşi este evident că unele studii sunt mai bune decât altele.

Cel mai precis mod de a determina rata cazurilor asimptomatice este de a testa oamenii indiferent dacă au sau nu simptome, o abordare denumită testare universală în masă. Persoanele testate vor fi urmărite în timp, pentru a vedea dacă simptomele apar mai târziu.

O campanie recentă de testare în masă din San Francisco a descoperit că 53% dintre pacienții infectați au fost asimptomatici atunci când au fost testați și 42% au rămas asimptomatici în următoarele două săptămâni.

Detectarea febrei

Detectarea febrei, un simptom COVID-19. Credit: AP Photo/John Raoux

O altă lucrare recentă a comparat datele obţinute în urma a 16 studii și a estimat un procent global al persoanelor asimptomatice de 40-45%. Acest lucru este în conformitate cu concluziile campaniei de testare din San Francisco, dar volumul şi acurateţea datelor din studiile analizate au fost diverse și, probabil, au inclus şi unele cazuri presimptomatice.

Deși niciunul dintre aceste studii nu este perfect, dovezile de până acum susțin o rată asimptomatică de aproximativ 40% la care se adaugă o fracțiune suplimentară a pacienților care sunt presimptomatici.

3. Cum răspândesc noul coronavirus persoanele asimptomatice?

Comparativ cu majoritatea altor infecții virale, SARS-CoV-2 produce un număr neobișnuit de mare de particule virale în tractul respirator superior, în special în nas și gură.

Cercetătorii au descoperit că oamenii presimptomatici transmit virusul în mediul înconjurător într-un ritm extrem de ridicat, similar cu gripa sezonieră. Cu toate acestea, cei care suferă de gripă nu transmit, în mod normal, virusul până când nu au simptome.

SARS-CoV, virusul care a provocat epidemia de SARS în anul 2003, nu se răspândeşte foarte mult pe nas și gură. El se multiplică adânc în plămâni. Deoarece SARS-CoV-2 este prezent în număr mare în nasul și gura unei persoane infectate, este mult mai ușor pentru acesta să ajungă în mediul înconjurător.

Atunci când tuşesc sau vorbesc, persoanele infectate cu noul coronavirus elimină picături de salivă și mucus în aer. Deoarece SARS-CoV-2 este prezent în cantitate mare în nas și gură, aceste picături sunt, probabil, cel mai probabil mod prin care persoanele fără simptome răspândesc virusul.

4. Cât de mult răspândesc SARS-CoV-2 persoanele asimptomatice?

Experții în sănătate publică nu știu, cu exactitate, cât de mult răspândesc noul coronavirus pacienții asimptomatici sau presimptomatici. Există însă câteva indicii care arată că acesta este un factor important al acestei pandemii.

O estimare timpurie a sugerat că 80% din numărul de infecții ar putea fi atribuit unor cazuri neînregistrate în evidenţele medicale. Probabil că pacienții neînregistraţi erau asimptomatici sau aveau doar simptome extrem de ușoare.

Un studiu privind focarele din Ningbo, China, a descoperit că persoanele fără simptome răspândesc virusul la fel de ușor ca și persoanele cu simptome.

Dacă jumătate din toate persoanele infectate nu prezintă simptome la un moment dat, iar acei oameni pot transmite SARS-CoV-2 la fel de ușor ca pacienții simptomatici, atunci este sigur să presupunem că un procent mare din cazurile de infectare provin de la persoanele fără simptome.

Chiar și fără a avea valori numerice exacte, Centrele pentru Controlul și Prevenirea Bolilor consideră că transmiterea COVID-19 de la oamenii fără simptome a contribuit major la răspândirea rapidă a SARS-CoV-2 în întreaga lume.

5. Ce putem face pentru a limita răspândirea asimptomatică a noului coronavirus?

Ori de câte ori un virus poate fi răspândit de către persoane fără simptome, trebuie să apelăm la măsuri preventive.

Măsurile de distanțare fizică și de izolare funcționează, dar ele implică consecințe nedorite economice și sociale.

Toate aceste măsuri au fost necesare mai ales atunci când epidemiologii nu știau cum se răspândește noul coronavirus, dar acum se ştie că sursa răspândirii acestuia este tractul respirator superior.

Aceasta înseamnă că purtarea măștii este cel mai bun mijloc de a limita transmiterea virusului și există dovezi care susțin această idee.

În data de 3 aprilie 2020, CDC (Centers for Disease Control and Prevention) din SUA a recomandat utilizarea măştilor faciale în afara locuinţei și în apropierea altor oameni. Organizația Mondială a Sănătății a urmat acest exemplu și a recomandat în data de 5 iunie purtarea măştilor în spaţiul public.

În acest moment, nimeni nu știe exact câte cazuri de COVID-19 provin de la persoanele asimptomatice. Cu toate acestea, eu şi mulți alţi cercetători în domeniul bolilor infecțioase suntem convinși că răspândirea asimptomatică are un rol major în această pandemie.

Purtarea unei măști și respectarea distanțării fizice poate preveni răspândirea asimptomatică a noului coronavirus și poate contribui la reducerea răului cauzat de acest virus periculos până când vom avea un vaccin.

Traducere şi adaptare după Can people spread the coronavirus if they don’t have symptoms? 5 questions answered about asymptomatic COVID-19