„Oceanele acoperă 70% din suprafața planetei noastre și totuși ele sunt cele mai puțin explorate locuri de pe Pământ. În adâncurile oceanelor există specii necunoscute care ne întrec imaginația”, afirmă Sir David Attenborough în secvența de început a unei noi serii de documentare BBC, Blue Planet II.

Chiar dacă aceste documentare dezvăluie particularităţi incredibile ale unor specii marine cunoscute, oceanele planetei găzduiesc numeroase alte specii care, deocamdată, rămân necunoscute specialiştilor.

De fapt, nici măcar nu știm câte specii există în oceane. Cele mai multe estimări în acest sens au fost făcute înainte de a exista vreun inventar al numărului de specii denumite științific, iar aceste estimări au variat între 0,3 milioane până la 100 milioane de specii marine.

În fiecare an sunt descoperite numeroase specii marine noi, dar stabilirea numărului total de specii și, în consecinţă, a numărului de specii care trebuie să fie descrise reprezintă o sarcină mult mai dificilă.

Cel puţin acum există o evidenţă a numărului de specii marine care au fost denumite ştiinţific, datorită efortului comun depus, timp de zeci de ani, de sute de oameni de știință.

În decursul timpului oamenii de știință au folosit diferite metode pentru a estima numărul total de specii marine și fiecare dintre acestea are limitările sale. Datele nu sunt întotdeauna de încredere, iar ipotezele fiecărei metode pot fi eronate.

O metodă obişnuită de lucru presupune extrapolarea numărului de specii pe baza numărului estimat de specii dintr-o anumită regiune. Alte metode se bazează pe sistemul de clasificare taxonomică, adică a modului în care denumim și grupăm diferite specii. Astfel, putem folosi numărul de specii care sunt descoperite sau descrise ştiinţific într-un anumit interval de timp pentru a estima numărul total de specii care ar trebuie să existe în oceane.

Unele metode s-au bazat pe opinia experților cu privire la numărul de specii necunoscute care ar putea fi descoperite într-un anumit grup de specii analizat de experți, pe baza unor potenţiale specii noi despre care aceştia ştiu, dar care nu au fost încă descrise ştiinţific. Conform unui studiu din anul 2012, intervalul mediu dintre descoperirea unei noi specii și descrierea acesteia este de 21 de ani.

Deoarece fiecare metodă se bazează pe ipoteze și pe anumite seturi de date, acestea au condus la estimări foarte variate. Estimările în urma cărora a rezultat un număr foarte mare de specii (mai mare de 10 milioane) sunt considerate acum improbabile, astfel încât estimările actuale variază de obicei între aproximativ 0,3 milioane și 2 milioane de specii marine.

O nouă modalitate de înregistrare a speciilor

După 250 de ani de descriere, denumire și catalogare a speciilor de pe planeta noastră, suntem încă departe de a avea un recensământ complet. Ştim că au fost descrise 242.500 specii marine, deoarece numele acestora este în prezent inclus în World Register of Marine Species (WoRMS), Registrul Mondial al Speciilor Marine.

La elaborarea WoRMS şi-au adus contribuţia aproximativ 300 de oameni de ştiinţă din întreaga lume şi în fiecare an se adaugă în acest registru aproape 2.000 de specii marine noi, preponderent peşti.

Se estimează că cele mai multe specii nedescoperite se află în habitatele cele mai puțin explorate, cum ar fi adâncul oceanelor și mărilor tropicale și în cadrul unor familii variate de specii, precum moluștele și crustaceele.

Specii marineCe alte specii marine incredibile așteaptă să fie descoperite? Credit: Shutterstock

Cele mai multe dintre aceste specii necunoscute sunt, probabil, de mărime mică (de la 1 până la 10 cm), cum ar fi crustacee, moluște și viermi.

În ultimii zece ani s-au descoperit peste 6.000 de specii de crustacee marine și aproape 8.000 de specii de moluşte marine. Descoperirea recentă a 28 de specii noi de crustacee amfipode în apele Antarcticii a dublat practic numărul speciilor de acest tip care sunt în prezent cunoscute de oamenii de ştiinţă.

Specialiştii care se ocupă cu taxonomia speciilor centralizează, identifică și descriu în permanență noi specii marine. Toată această activitate necesită timp şi nu este o sarcină uşoară, deoarece toate caracteristicile fiecărei specii trebuie examinate cu atenție și comparate cu cele ale altor specii asemănătoare.

Adeseori este necesară analiza ADN-ului care oferă date suplimentare necesare cercetătorilor pentru identificarea unei specii pe baza codului său genetic. După ce datele pentru o specie nouă au fost publicate într-un jurnal științific, ele sunt introduse în WoRMS pentru a fi disponibile tuturor utilizatorilor din întreaga lume.

De la fondarea WoRMS, în anul 2007, numărul speciilor cunoscute s-a mărit de la 120.000 la 242.500.

Nomenclatorul speciilor ajută la protejarea acestora

Menținerea unei liste actualizate a speciilor marine din întreaga lume este importantă și pentru protejarea oceanelor planetei. Din păcate, numărul speciilor care dispar din cauza distrugerii habitatelor naturale și a schimbărilor climatice se măreşte într-un ritm alarmant. Aproximativ 20% dintre speciile marine sunt expuse riscului de dispariție.

Biodiversitatea speciilor marine evidenţiază, de asemenea, diferite caracteristici ale mediului înconjurător de care depind oamenii. Fiecare nouă specie descoperită ar putea oferi oportunități pentru progresul medicinii sau al agriculturii.

Datorită WoRMS suntem mai aproape ca niciodată de evaluarea completă a biodiversității marine. Poate că acest model de colaborare online, în timp real, între experți din întreaga lume ar putea fi folosit pentru a crea o bază de date actualizată, disponibilă în mod gratuit, cu toate speciile de pe Terra.

Traducere şi adaptare după How many undiscovered creatures are there în the ocean?