Potrivit unui nou studiu, care va fi publicat în Proceedings of the National Academy of Sciences, primele plante de pe Pământ au apărut în urmă cu aproximativ 500 de milioane de ani, în Cambrian, cu aproximativ 100 de milioane de ani mai devreme decât s-a crezut anterior.

În primii patru miliarde de ani ai istoriei Pământului, continentele au fost lipsite de viață, cu excepția microbilor.

Toate acestea s-au schimbat odată cu apariţia plantelor terestre şi ecologizarea continentelor prin crearea habitatelor naturale pe care animalele le-au ocupat mai târziu.

Pe baza celor mai vechi fosile de plante, oamenii de ştiinţă au estimat că plantele au apărut pe Pământ în urmă cu aproximativ 420 de milioane de ani.

Fosilă de Rhynia gwynne vaughaniiO fosilă de Rhynia gwynne-vaughanii, datând din urmă cu 400 de milioane de ani, care a fost descoperită în Aberdeenshire, Scoția. Credit: Natural History Museum din Londra.

Într-un studiu recent, realizat de profesorul Philip Donoghue de la University of Bristol și Dr. Harald Schneider de la Natural History Museum din Londra, se arată că apariţia plantelor pe Pământ s-a produs cu o sută de milioane de ani mai devreme decât estimările anterioare, ceea ce schimbă concepţia actuală privind evoluția biosferei Pământului.

Plantele au un rol important în dezagregarea şi alterarea chimică a rocilor continentale, un proces cheie în ciclul carbonului care reglează atmosfera şi climatul Pământului de-a lungul a milioane de ani.

Autorii studiului au folosit metodologia „ceasului molecular”, care ţine cont de diferențele genetice între diferite specii şi înregistrările fosile ale unor specii înrudite cu ele care au trăit anterior, pentru a stabili un calendar evolutiv al speciilor.

„Răspândirea globală a plantelor a condus la o modificare a climei continentale, însoţită de o scădere drastică a nivelului de dioxid de carbon din atmosferă și de o răcire globală”, a declarat Dr. Jennifer Morris, coautor al studiului, de la University of Bristol.

„Încercările anterioare de a modela aceste schimbări din atmosfera Pământului s-au bazat pe un număr mult prea mic de înregistrări fosile, precum şi pe unele înregistrări incomplete, iar cercetările noastre arată că acestea au condus la o evaluare greşită a momentului apariţiei primelor plante pe Pământ. Din acest motiv credem că acele modele trebuie revizuite.

Înregistrările fosile sunt prea rare și incomplete pentru a fi un ghid real privind originea plantelor terestre.

În loc să ne bazăm numai pe înregistrările fosile, noi am folosit metodologia „ceasurilor moleculare” pentru a compara diferențele genetice dintre specii, iar aceste diferențe genetice relative au fost apoi datate folosind înregistrările fosile ca o bază de referinţă.

Rezultatele noastre arată că „strămoșul” plantelor terestre trăia în Cambrianul de mijloc, adică în perioada în care s-au identificat şi primele animale terestre”, a declarat Dr. Mark Puttick de la University of Bristol.

O dificultate cu care s-au confruntat cercetătorii în studiul lor este aceea că relațiile dintre cele mai vechi plante terestre nu sunt pe deplin cunoscute.

„Am folosit diferite ipoteze privind relațiile dintre plantele terestre și am constatat că acest lucru nu modifică vârsta estimată a celor mai vechi plante terestre.

Orice încercări viitoare de a modela schimbările atmosferice trebuie să includă întreaga gamă de incertitudini pe care le-am folosit în această cercetare”, au declarat autorii studiului.

Sursă: Sci-News