Oficialii europeni ai Southern Observatory (ESO) au confirmat, în cele din urmă, că au descoperit o nouă exoplanetă, denumită Proxima b, aflată în interiorul zonei locuibile a stelei Proxima Centauri, o stea pitică roșie din cel mai apropiat sistem stelar de al nostru, Alpha Centauri.

Proxima b

Credit: ESO 

Această știre este importantă, pentru că acest lucru înseamnă că o planetă asemănătoare Pământului s-ar putea afla la doar 4,2 ani-lumină distanță de noi și că aceasta poate avea potențialul de a susține viața. Sunt necesare cercetări suplimentare privind atmosfera acestei exoplanete și în legătură cu posibilitatea existenței apei în stare lichidă pe suprafața sa, dar cercetătorii au deja planuri cu privire la cum putem ajunge acolo.

„Multe exoplanete au fost descoperite și multe altele vor fi găsite în viitor, dar căutarea şi găsirea celei mai apropiate exoplanete asemănătoare Pământului reprezintă obiectivul pentru noi toți”, a declarat presei Guillem Anglada-Escudé, un membru al echipei ESO, de la Queen Mary University din Londra.

Denumită Proxima b, exoplaneta orbitează steaua Proxima Centauri, o stea pitică roșie din sistemul stelar Alpha Centauri aflat în constelația Centaurus. Acesta este cel mai apropiat sistem stelar de Pământ, ceea ce înseamnă că Proxima b este cea mai apropiată exoplanetă asemănătoare Pământului descoperită vreodată.

Echipa de cercetători, care include oameni de ştiinţă de la ESO și din programul denumit Pale Red Dot,  a reuşit să găsească noua exoplanetă prin observarea stelei Proxima Centauri în prima jumătate a anului 2016 și prin compararea datelor proprii cu observațiile anterioare din ultimii 16 ani, care au fost realizate cu ajutorul unor telescoape din întreaga lume.

Datele obţinute în ultimii 16 ani au furnizat suficiente dovezi statistice privind existența planetei Proxima b.

Până în prezent se ştie despre Proxima b că este de aproximativ 1,3 ori mai mare decât Pământul și că, cel mai probabil, este o planetă telurică. Ea se află pe o orbită în jurul stelei Proxima Centauri la o distanţă aproximativă de 6,92 milioane de kilometri de aceasta și perioada sa de revoluţie este de aproximativ 11,2 zile. Temperatura de la suprafaţa sa este de aproximativ -40 de grade Celsius și există, de asemenea, posibilitatea ca acestă planetă să aibă atmosferă și apă lichidă la suprafață, ceea ce înseamnă că ar putea găzdui viaţă.

Observații suplimentare sunt necesare pentru a confirma acest lucru, dar, din fericire, cercetătorii afirmă că sondele spaţiale pot ajunge la Proxima b, ceea ce înseamnă că într-un viitor nu prea îndepărtat am putea trimite o navă spațială acolo pentru a face fotografii.

Pentru a afla mai multe informații despre Proxima b, cercetătorii ESO intenţionează să colaboreze cu Mark Zuckerberg, Stephen Hawking și miliardarul rus Yuri Milner, care a anunțat la începutul acestui an demararea unui proiect de 130 milioane $, denumit Starshot, prin care se vor trimite nave spațiale de mici dimensiuni către Alpha Centauri, în următorii 30 de ani, cu speranța de a găsi viață.

„Proxima b este, într-adevăr, vecina noastră”, afirmă echipa ESO, „aşa încât să ne obişnuim cu ea”.

Constatările echipei ESO au fost publicate în revista Nature.

Sursă: Science Alert