Oamenii de știință au anunţat că au descoperit o stea care este doar puțin mai mare decât planeta Saturn. Steaua se află la o distanţă aproximativă de 600 de ani-lumină de Pământ şi ea reprezintă cea mai mică stea cunoscută până în prezent.

Steaua, denumită EBLM J0555-57Ab, face parte dintr-un sistem binar, ceea ce înseamnă că ea se roteşte în jurul unei alte stele, mult mai mare.

„Descoperirea noastră arată cât de mică poate fi o stea”.

„Dacă steaua ar fi avut o masă doar puțin mai mică în momentul formării sale, atunci reacția de fuziune a hidrogenului din nucleu nu ar fi putut fi susținută și astfel această stea s-ar fi transformat într-o pitică maro”, a declarat astronomul Alexander Boetticher de la University of Cambridge din Marea Britanie.

Din acest motiv, piticele maro sunt adeseori denumite stele eşuate. În ciuda mărimii sale, EBLM J0555-57Ab are o masă suficient de mare pentru ca în urma reacţiei de fuziune a hidrogenului din nucleul său să se producă heliu.

Cea mai mică steaEBLM J0555-57Ab. Credit: Alexander von Boetticher

Chiar dacă este considerată stea, EBLM J0555-57Ab este puţin luminoasă. Ea este de 2.000 până la 3.000 de ori mai puţin luminoasă decât Soarele.

Datorită mărimii sale, care este comparabilă cu cea a unei planete, şi distanţei mici dintre această stea şi EBLM J0555-57A, steaua în jurul căreia se roteşte, găsirea acestei stele a reprezentat o adevărată provocare pentru astronomi.

„Este ca și cum aţi încerca să vă uitați la o lumânare lângă un far”, a declarat Amaury Triaud, un membru al echipei de astronomi, pentru CBC News.

După ce obiectul cosmic EBLM J0555-57Ab a fost observat, pentru prima dată, trecând prin fața stelei pe care o orbitează, astronomii au avut nevoie de observaţii suplimentare pentru a stabili identitatea reală a acestuia.

Procedeul descris mai sus este cel prin care astronomii identifică de obicei exoplanete, deoarece lumina provenită de la o stea este atenuată atunci când o planetă trece prin faţa acesteia.

Observaţiile ulterioare ale cercetătorilor care au lucrat la experimentul WASP (Wide Angle Search for Planets) au arătat că EBLM J0555-57Ab este o stea de mici dimensiuni care are o masă comparabilă cu cea estimată pentru TRAPPIST-1, o stea pitică care a fost descoperită la începutul anului, dar cu o rază de aproximativ 30% mai mică.

Astronomii cred că în jurul unor stele reci de acest tip s-ar putea afla planete care ar putea gazdui viaţă, deoarece în cazul acestor planete probabilitatea ca acestea să rețină apă lichidă pe suprafața lor este mai mare în comparaţie cu alte planete aflate în apropierea unor stele mult mai luminoase.

Stelele mici, care au o masă mai mică de 20% din masa Soarelui, sunt considerate cele mai numeroase din Univers, dar, din păcate, acestea sunt foarte greu de observat.

„Această stea reprezintă cel mai mic reactor natural de fuziune cunoscut” a declarat Amaury Triaud pentru CBC News.

Rezultatele cercetătorilor vor fi publicate într-o ediție viitoare a Astronomy & Astrophysics.

Sursă: Science Alert