O echipă de astronomi a descoperit ceea ce pare a fi cea mai mare structură cosmică din Universul observabil: un inel format din nouă explozii de raze gamma ce are un diametru de 5 miliarde de ani-lumină. Oamenii de ştiinţă conduşi de profesorul Lajos Balazs de la Konkoly Observatory din Budapesta au anunţat această descoperire în Monthly Notices a Astronomical Society.

Explozie de raze gammaReprezentare artistică a unei explozii de raze gamma. Credit: ShutterStock

Exploziile de raze gamma (GRB-Gamma-ray bursts) sunt cele mai luminoase explozii din Univers. Acestea eliberează în câteva secunde o energie comparabilă cu cea emisă de Soare timp de 10 miliarde ani (durata sa de viață). Se crede că exploziile de raze gamma rezultă prin colapsul stelelor masive. În acest fel se formează găurile negre. Luminozitatea foarte mare a acestor explozii cosmice îi ajută pe astronomi să determine distanţele până la cele mai îndepărtate galaxii.

Exploziile de raze gamma care formează inelul cosmic recent descoperit au fost observate cu ajutorul observatoarelor astronomice din spațiu, cât şi cu ajutorul celor terestre. Ele sunt indicate în Online Gamma Ray Burst Index și par a se afla la distanțe foarte asemănătoare faţă de noi, în jurul valorii de 7 miliarde ani-lumină distanţă. Exploziile de raze gamma ocupă un arc de cerc de 36° de-a lungul bolţii cereşti (ceea ce înseamnă mai mult de 70 de ori diametrul Lunii Pline). Acest lucru înseamnă că inelul are un diametru mai mare de 5 miliarde de ani-lumină și în conformitate cu profesorul Balazs există o probabilitate de doar 1 la 20.000 ca exploziile de raze gamma să fie distribuite în acest mod doar datorită şansei.

Cele mai multe modele cosmologice actuale indică faptul că structura Cosmosului este uniformă la o scară mare. Acest „principiu cosmologic” este susținut de observațiile asupra Universului timpuriu și de semnătura acestuia din radiaţia cosmică de fond, aşa cum a fost observată aceasta de către sateliții WMAP și Planck. Alte rezultate recente și această nouă descoperire contestă însă acest principiu care stabilește o limită teoretică de 1,2 miliarde de ani-lumină pentru cele mai mari structuri cosmice. Cu toate acestea, inelul recent descoperit este de aproape cinci ori mai mare.

Distribuția exploziilor de raze gammaDistribuţia exploziilor de raze gamma (de culoare albastră) aflate la o distanţă de 7 miliarde ani-lumină, centrate pe inelul cosmic recent descoperit. Credit: L. Balazs

„Dacă acest inel reprezintă o structură spaţială reală, atunci înseamnă că el este văzut chiar din față datorită faptului că exploziile de raze gamma se află la distanţe aproape egale faţă de centrul acestuia. Inelul ar putea reprezenta proiecţia unei sfere, caz în care toate exploziile de raze gamma au avut loc într-un interval de 250 milioane ani, o perioadă scurtă de timp comparativ cu vârsta Universului”.

Inelul cosmic ar putea oglindi filamente cosmice formate din clustere de galaxii care înconjoară „bule” vide din Univers. Aceste formaţiuni, filamentele de clustere galactice şi „bulele” vide, sunt prezise de multe modele teoretice ale Cosmosului. Inelul recent descoperit este însă de cel puţin zece ori mai mare decât „bulele” vide cunoscute în prezent.

Profesorul Balazs susţine că: „Dacă am dreptate, atunci această structură contrazice modele curente de Univers. A fost o mare surpriză pentru noi să descoperim o structură cosmică atât de mare. Încă nu înţelegem cum s-a format”.

În prezent astronomii încearcă să afle mai multe informaţii despre acest inel pentru a stabili dacă procesele cunoscute ce au loc în cazul formării galaxiilor şi structurilor cosmice, pe scară mare, pot explica formarea acestuia sau dacă astronomii trebuie să-şi revizuiască radical teoriile cu privire la evoluţia Cosmosului.

Traducere şi adaptare după Newly Discovered Structure Could be the Largest în the Universe