Anchetatorii guvernamentali şi cercetătorii studiază rapoartele din Cuba care sugerează că, începând din anul 2016 și până în anul 2017, diplomații americani și canadieni, dar și turiștii, ar fi fost atacaţi cu o „armă sonică“, care le-a deteriorat auzul, le-a provocat greață, probleme de vorbire și chiar posibile leziuni cerebrale ușoare.

Profesorii de inginerie electrică și informatică Wenyuan Xu de la Zhejiang University și Kevin Fu de la University of Michigan au răspuns la o serie de întrebări privind aplicaţiile undelor ultrasonore.

1. Unde se folosesc ultrasunetele?

Cea mai cunoscută aplicaţie a ultrasunetelor, unde sonore de înaltă frecvență care nu pot fi auzite de oameni, o reprezintă examinarea fătului în timpul sarcinii. Există însă o mulțime de alte utilizări ale ultrasunetelor mai puţin cunoscute.

Multe birouri au senzori de mişcare care folosesc ultrasunete pentru a detecta prezenţa unei persoane şi pentru a menține luminile aprinse atunci când cineva se află în birou. Frecvenţa de funcţionare a acestor senzori este în jur de 32 kilohertzi, mult mai mare decât frecvenţa sonora ce poate fi percepută de urechea umană, care este cuprinsă între 20 de hertzi și 20 kilohertzi.

Alte echipamente utilizează ultrasunetele pentru a furniza un sunet direcţionat, cum ar fi, de exemplu, dispozitivele folosite în unele muzee care emit unde sonore direcţionate într-o anumită zonă astfel încât vizitatorii din acea zonă să poată asculta o înregistrare fără a-i deranja pe alţi vizitatori din apropiere. Există, de asemenea, dispozitive electronice care folosesc ultrasunete pentru a alunga rozătoarele sau insectele.

Un dispozitiv similar poate fi folosit și pentru a îndepărta adolescenții: odată cu înaintarea în vârstă capacitatea oamenilor de a auzi sunete de frecvență mai mare se reduce, astfel încât un astfel de dispozitiv poate genera sunete care deranjează tinerii fără ca adulții să observe. Acest lucru le-a permis, de asemenea, adolescenților să creeze tonuri de apel pentru smartphone-uri pe care persoanele trecute de o anumită vârstă nu le pot auzi.

2. Ce probleme pot apărea ca urmare a utilizării ultrasunetelor?

Ultrasunetele, dar și unele sunete care pot fi percepute de urechea umană, pot afecta funcţionarea echipamentelor electronice. De exemplu, am descoperit că prin utilizarea unor anumite semnale ultrasonore se pot activa, în mod secret, sistemele de control prin intermediul vocii ale telefoanelor mobile. Am reuşit să deblocăm un iPhone printr-o comandă silențioasă „Hey Siri ” și chiar i-am cerut asistentului vocal Siri să efectueze un apel FaceTime.

Se ştie că sunetele, având o anumită frecvenţă şi intensitate, pot provoca distrugerea unor obiecte, un exemplu în acest sens fiind cel al unui cântăreț care cu vocea sa poate sparge efectiv un pahar din sticlă.

Funcţionarea accelerometrelor utilizate în airbag-urile automobilelor și în telefoanele inteligente, dar și giroscoapele utilizate pentru controlul dronelor, pot fi afectate de interferențele sonore. Semnalele sonore pot provoca prăbușirea dronelor sau pot păcăli telefoanele inteligente.

Generarea unor sunete audibile din ultrasunete inaudibile.

3. Ultrasunetele pot provoca răni corporale?

Se ştie că sunetele de intensitate mare pot afecta auzul. Cu toate acestea, nu există suficiente dovezi pentru a afirma că ultrasunetele pot cauza vătămări corporale în cazul în care nu suntem expuşi o perioadă lungă de timp la ultrasunete cu o intensitate ridicată.

Dacă sunteți expuşi accidental unor ultrasunete extrem de intense (cum ar fi atunci când utilizaţi sau vă aflaţi în apropierea unui echipament de sudare cu ultrasunete) aţi putea simţi un disconfort sub forma unei dureri de cap sau o pierdere temporară a echilibrului.

Momentan cercetătorii nu au stabilit un nivel de siguranţă al intensităţii ultrasunetelor prin aer. Administrația SUA pentru Securitatea și Sănătatea Ocupațională (OSHA-Occupational Safety and Health Administration) a avertizat cu privire la riscurile potențiale de sănătate ale subarmonicelor auditive provocate de ultrasunete şi mai puţin asupra riscurilor provocate de ultrasunete.

4. Ce s-a întâmplat în Cuba?

La începutul anului 2017 diplomații americani din Cuba au raportat unele sunete metalice ciudate, pierderi de auz și anumite leziuni neurologice. Ulterior, rapoarte privind unele efecte similare au venit din partea diplomaţilor canadieni și a turiștilor din Canada și SUA.

Evident, au fost lansate numeroase explicaţii: unii au pretins că Cuba folosește o armă sonică necunoscută, în timp ce alții au acuzat o „isterie în masă”.

Ambasada SUA din HavanaCe s-a întâmplat în ambasada SUA din Havana? Credit: U.S. State Department

Cercetările noastre oferă o nouă explicație, care nu a fost considerată anterior de alți specialişti. Adevărata cauză ar putea fi un echipament destinat ascultării discuțiilor diplomaților americani.

Pentru a verifica această ipoteză am folosit tonuri ultrasonice pentru a crea sunete precum cele descrise și înregistrate în Cuba.

O înregistrare a sunetului care a fost auzit în ambasada SUA din Havana.

Mai mult, am creat un dispozitiv care poate înregistra conversații auditive și care transmite înregistrările unei echipe de supraveghere din apropiere printr-un semnal ultrasonic inaudibil. Când am plasat un al doilea dispozitiv ultrasonic în zonă, am creat interferențe, denumite tehnic „distorsiuni intermodulare”, între cele două semnale care au generat sunete similare cu cele înregistrate în Cuba. Am reușit chiar să controlăm volumul sunetelor audibile prin modificarea intensității semnalelor ultrasonice.

Fără dovezi suplimentare, cercetarea noastră nu stabileşte ce s-a întâmplat cu adevărat în ambasada SUA din Havana, dar oferă o explicație plauzibilă pentru ceea ce s-ar fi putut întâmpla.

Traducere şi adaptare după Can sound be used as a weapon? 4 questions answered