Sunt un fost pilot și instructor de zbor al Forțelor Aeriene ale Statelor Unite, acum pensionat, iar în urmă cu câțiva ani mă aflam în cabina de pilotaj a unui avion Boeing 747.

Zburam la o altitudine de 8.800 m de la New Jersey către Sacramento, California și apoi spre Hawaii. A durat șase ore pentru a ateriza în siguranță în Sacramento. După câteva ore în California, am continuat spre Hawaii, zborul durand aproape încă cinci ore. Au fost 11 ore în total de zbor.

După ce ne-am bucurat de soarele din Hawaii, a venit timpul să zburăm înapoi în New Jersey.

Această călătorie a durat mult mai puţin. Nu m-am oprit în California de data aceasta, dar zborul înapoi a durat doar aproximativ opt ore și jumătate. Am zburat cu același avion și New Jersey, evident, nu era mai aproape de California sau Hawaii decât cu câteva zile înainte.

Deci, de ce zborul meu către Hawaii, de la est la vest, a durat mai mult decât zborul spre casă?

Motivul pentru care zborul spre vest a durat mai mult decât cel spre est îl reprezintă curenţii jet de aer aflaţi în mișcare rapidă în atmosferă.

Direcția curenților jet de aer din atmosferă

Direcţia curenţilor jet de aer este întotdeauna de la vest la est. Credit: Lyndon State College Meteorology, Wikipedia

Curenţii jet de aer au, de obicei, o lățime de aproximativ 161 km. Ei se pot întinde pe o distanţă de mii de kilometri și se găsesc pe tot pământul. Pentru a fi numit curent jet, viteza aerului trebuie să fie mai mare de 96 km/h.

Curenţii jet de aer se deplasează, în general, de la vest la est în jurul Pământului, urmând adesea un traseu sinuos, curbat, la fel ca un râu pe uscat. În regiunea Statelor Unite curenţii jet tind să se deplaseze mai spre sud și să sufle mai puternic iarna, în timp ce vara au tendinţa să se deplaseze mai spre nord și să nu sufle la fel de puternic.

Dar ce legătură are asta cu avioanele?

Zburând prin curenţii jet de aer

Piloții de avion măsoară viteza în două moduri diferite. Mai întâi este viteza aerului, adică cât de rapid s-ar simți curentul de aer dacă am scoate mâna pe geam. Al doilea este viteza la sol, adică cât de repede se deplasează avionul deasupra solului.

Atunci când se zboară într-un curent jet de aer, viteza aerului rămâne întotdeauna aceeași, dar viteza la sol se poate schimba foarte mult, deoarece aerul din jurul avionului se mișcă.

În drumul spre Hawaii, viteza aerului era de 904 km/h. Deoarece direcţia curentului jet de aer era contrară deplasării avionului, iar viteza acestuia era de 225 km/h, de fapt avionul zbura de-a deasupra solului cu o viteză de doar 679 km/h.

Atunci când zburam din Hawaii către New Jersey, direcţia curentului jet de aer era aceeaşi cu cea a avionului, pe care îl împingea înainte din spate. Viteza aerului era în acest caz tot de 904 km/h, dar la o viteză a curentului jet din spate de 225 km/h însemna că avionul se deplasa deasupra solului cu viteza de 1129 km/h.

Cum diferă rutele aeriene în cazul unui zbor de la est la vest sau de la vest la est

O grafică care arată cum diferă rutele aeriene în cazul unui zbor de la est la vest sau de la vest la est. Piloții încearcă să evite curenţii jet atunci când zboară de la est la vest, dar vor încerca să zboare prin ei la întoarcere. Credit: ChaosNil, Wikipedia

Piloții îşi doresc să zboare mai repede

Atunci când piloții își planifică ruta zborurilor, aceștia folosesc adesea prognozele meteo pentru a afla unde se află curenţii jet de aer.

Atunci când zboară de la est la vest, piloții încearcă să-și planifice zborul astfel încât direcţia curenţilor jet de aer să nu fie contrară avionului, iar când își planifică zborul de la vest la est, încearcă să zboare într-un curent jet astfel încât să beneficieze de un curent de aer din spate care să-i ajute să zboare mai repede.

Un plan bun poate conduce și la o economie de combustibil.

Traducere după Why does it take longer to fly from east to west on an airplane?