Stratolaunch, aeronava visată de Paul Allen, cofondator al companiei Microsoft, a devenit cel mai mare avion care s-a înălţat vreodată spre cer.

Mai mare decât Spruce Goose (Hughes H-4 Hercules) al lui Howard Hughes, care a zburat doar o singură dată în anul 1947, uriaşa aeronavă Stratolaunch a decolat, pentru prima dată, în data de 13 aprilie 2019 de la Mojave Air and Space Port (Civilian Aerospace Test Center) din deșertul California.

Stratolaunch a zburat timp de 2,5 ore până la o altitudine de 5.000 de metri cu o viteză maximă de 304 km/h.

Aeronava Stratolaunch are un fuselaj dublu, 28 de roți, 6 motoare cu reacţie de tipul celor utilizate pe avionul Boeing 747 şi o anvergură a aripilor de 117 m, mai mare decât un teren de fotbal.

„În sfârșit am reușit şi visul lui Paul Allen a devenit realitate”, a declarat reporterilor Jean Floyd, directorul executiv al Stratolaunch Systems Inc.

Ca urmare a decesului lui Paul Allen în octombrie 2018, proiectul de dezvoltare al aeronavei Stratolaunch şi chiar viitorul companiei Stratolaunch Systems Inc s-au aflat sub semnul întrebării.

De la moartea lui Allen, compania şi-a redus brusc activitatea și a disponibilizat zeci de angajați.

De la început, visul lui Paul Allen a fost să utilizeze aeronava Stratolaunch pentru lansarea sateliților și, eventual, pentru a facilita accesul oamenilor în spaţiu.

Construit de Scaled Composites, o filială a Northrop Grumman, Stratolaunch a fost proiectat să transporte până la trei rachete propulsoare care după ce se desprind de Stratolaunch lansează în spațiul cosmic încărcătura lor utilă.

Cel mai mare avion la primul zbor

Stratolaunch la primul zbor. Credit: Stratolaunch Systems Corp.

Allen a fost fascinat de avantajele utilizării unor sateliți de mici dimensiuni pentru monitorizarea condiţiilor climatice de pe Pământ și a fost convins că rachetele lansate din aer şi nu de la sol ar putea deschide o nouă eră a zborului spațial.

„Avantajele unor sateliți de mici dimensiuni sunt fascinante, atât pentru comunicațiile prin intermediul unei constelații de sateliți, cât și pentru monitorizarea condiţiilor climatice şi de mediu pe Pământ”, a declarat Allen.

Prin lansarea de pe un avion, precum Stratolaunch, a unor rachete propulsoare în locul lansării acestora de la sol, compania speră să reducă costul misiunilor spațiale.

Aceasta este şi soluţia utilizată de compania Virgin Galactic a lui Richard Branson care a dezvoltat o navetă spațială capabilă să transporte oameni până la marginea spațiului cosmic.

Compania Virgin Orbit, care face parte din Virgin Group, încearcă, de asemenea, să lanseze rachete dintr-un avion.

Pentagonul s-a interesat de Stratolaunch. Heather Wilson, secretar al Forţelor Aeriene din SUA, precum și Mike Pence, vicepreședinte al SUA şi șef al National Space Council, au vizitat aeronava Stratolaunch.

Compania Stratolaunch Systems Inc. a intenţionat, de asemenea, să dezvolte o navetă spațială denumită “Black Ice” destinată misiunilor spaţiale cu echipaj uman, dar, pentru moment, aceste planuri sunt în așteptare.

Allen a finanțat dezvoltarea vehiculului spațial SpaceShipOne care a câștigat Premiul Ansari X de 10 milioane dolari în anul 2004, devenind prima aeronavă dezvoltată de o agenţie neguvernamentală destinată unor misiuni în spațiul suborbital.

Totuși, în acel moment riscurile aferente unor misiuni cu echipaj uman l-au îngrijorat pe Allen care a decis să iasă din această afacere.

În anul 2011 Allen a revenit, anunțând planurile sale de a construi cel mai mare avion din lume.

„Toţi avem visuri în viaţa noastră pe care dorim să le împlinim, iar acesta este un vis de care sunt foarte încântat”, a declarat Allen în acel moment.

Astfel, primul zbor al lui Stratolaunch reprezinta şi împlinirea visului lui Paul Allen.

Sursă: Science Alert