Care este diferența dintre un test PCR și un test antigen COVID-19? Un specialist în biologie moleculară explică

În acest moment al pandemiei, probabil că v-aţi testat deja cu cel puțin un test COVID-19.

Ştiţi însă ce fel de test ați efectuat și care sunt punctele forte și punctele slabe ale diferitelor teste pentru COVID-19?

Studiez biologia moleculară și, din aprilie 2020, fac parte dintr-o echipă care lucrează la un program finanțat de National Institutes of Health, denumit RADx, care îi ajută pe cercetători să dezvolte teste rapide pentru a detecta dacă o persoană este infectată cu SARS-CoV- 2, virusul care provoacă COVID-19.

Două tipuri principale de teste sunt utilizate pentru a diagnostica infecția cu SARS-CoV-2: teste moleculare, care sunt mai bine cunoscute ca teste PCR și teste antigen.

Fiecare dintre aceste teste detectează o parte diferită a virusului și modul cum funcționează influențează viteza și acuratețea testului. Deci, care sunt diferențele dintre aceste tipuri de teste?

Test COVID-19

Toate testele COVID-19 încep cu o probă, dar procedura decurge foarte diferit după aceea. Credit: Morsa Images/Digital Vision prin Getty Images

Căutând dovezi genetice

Primul pas pentru fiecare tip de test este obținerea unei probe de la pacient. Aceasta poate fi un tampon nazal sau puţină salivă.

Pentru testele PCR, următorul pas este amplificarea materialului genetic, astfel încât chiar și o cantitate mică de gene ale coronavirusului din proba pacientului să poată fi detectată. Acest lucru se face folosind o tehnică numită reacție în lanț a polimerazei.

Proba este tratată cu o enzimă care transformă ARN-ul în ADN dublu catenar. ADN-ul este amestecat apoi cu o soluție care conține o enzimă numită polimerază și încălzit, ceea ce determină separarea ADN-ului în două bucăți de ADN monocatenar.

Ulterior, temperatura este scăzută şi polimeraza, cu ajutorul unei mici bucăți de ADN ghid numit primer (matriţă), se leagă de ADN-ul monocatenar și îl copiază. Matriţele asigură că numai ADN-ul coronavirusului este amplificat. În acest mod s-au creat două copii ale ADN-ului coronavirusului din ARN-ul original.

Echipamente speciale de laborator repetă aceste cicluri de încălzire și răcire de 30 până la 40 de ori, dublând ADN-ul până când există un miliard de copii ale secvenţei originale. Secvența amplificată conține colorant fluorescent care este citit de un aparat special.

Proprietatea de amplificare asigură testului PCR detectarea cu succes a unei cantităţi foarte mici de material genetic al coronavirusului într-o probă. Acest lucru îl face un test extrem de sensibil și de precis.

Cu o precizie care se apropie de 100%, testul PCR reprezintă cea mai precisă metodă pentru diagnosticarea SARS-CoV-2.

Test PCR COVID-19

Testele PCR sunt extrem de precise, dar necesită echipament special de laborator. Efectuarea lor poate dura câteva ore sau zile. Credit: Karl Mumm prin Wikimedia Commons, CC BY-SA

Cu toate acestea, testele PCR au și unele puncte slabe. Ele necesită un tehnician de laborator calificat și echipament special pentru efectuarea lor, iar procesul de amplificare poate dura o oră sau mai mult.

De obicei, doar unitățile de testare mari, centralizate, cum ar fi laboratoarele din spitale, pot efectua multe teste PCR simultan. Pentru colectarea probei, transport, amplificare, detectare și raportare este nevoie de 12 ore până la 5 zile. Evident, aceste teste nu sunt ieftine.

Teste antigen

Testele rapide și precise sunt esențiale pentru detectarea unui virus atât de contagios precum SARS-CoV-2. Testele PCR sunt mai precise, dar obţinerea rezultatului poate dura mult timp.

Testele cu antigen, al doilea tip principal de test de coronavirus, deși mult mai rapide, sunt mai puțin precise.

Antigenele sunt substanțe care determină organismul să producă un răspuns imunitar, declanşând producerea de anticorpi. Aceste teste folosesc anticorpi creaţi în laborator pentru a căuta antigene de la virusul SARS-CoV-2.

Pentru efectuarea unui test antigen, mai întâi se tratează o probă cu un lichid care conține sare și săpun ce descompune celulele și alte particule. Apoi se aplică acest lichid pe o bandă de testare care are anticorpi specifici SARS-CoV-2 într-o linie subțire.

La fel ca anticorpii din corpul dumneavoastră, cei de pe banda de testare se vor lega de orice antigen din probă. Dacă anticorpii se leagă de antigenele coronavirusului, atunci pe banda de testare apare o linie colorată care indică prezența SARS-CoV-2.

Test antigen COVID-19

Testele rapide antigen, precum cele de aici care arată rezultate negative, sunt mult mai rapide și mai ușor de efectuat, dar sunt mai puțin sensibile decât testele PCR. Credit: Lennardywlee prin Wikimedia Commons, CC BY-SA

Testele antigen au o serie de puncte forte. În primul rând, sunt atât de ușor de utilizat încât chiar şi persoanele fără o pregătire specială le pot efectua pentru a obţine rezultatul, chiar și acasă. De asemenea, ele produc rezultate rapid, de obicei în mai puțin de 15 minute. Un alt beneficiu este că aceste teste sunt relativ ieftine.

Testele cu antigen au şi unele dezavantaje. În funcție de situație, acestea pot fi mai puțin precise decât testele PCR. Atunci când o persoană este simptomatică sau are o cantitate mare de virus în organism, testele antigen sunt foarte precise. Cu toate acestea, spre deosebire de testele PCR moleculare, testele de antigen nu amplifică ceea ce caută. Aceasta înseamnă că trebuie să existe suficient antigen viral în probă pentru ca anticorpii de pe banda de testare să genereze un semnal.

Atunci când o persoană se află în stadiile incipiente ale infecției, nu există o cantitate mare de virus în nas și gât, locurile de unde sunt prelevate probe. Deci, testele cu antigen pot rata cazurile timpurii de COVID-19. De asemenea, în această etapă o persoană nu are simptome, astfel încât este mai probabil să nu știe că este infectată.

Mai multe teste, o cunoaştere mai bună

La RADx, proiectul din care fac parte, desfășurăm în prezent studii clinice pentru a înțelege mai bine cum funcționează testele antigen în diferite stadii de infecție. Cu cât oamenii de știință au mai multe date despre cum se schimbă acuratețea în timp, cu atât aceste teste pot fi utilizate mai eficient.

Înțelegerea punctelor forte și a limitărilor testelor PCR și ale testelor antigen, precum și a momentului când să le folosim, poate ajuta la ținerea sub control a pandemiei COVID-19.

În concluzie, data viitoare când veți face un test COVID-19, alegeți-l pe cel potrivit pentru dumneavoastră.

Traducere după What’s the difference between a PCR and antigen COVID-19 test? A molecular biologist explains

Lasă un răspuns

Adresa ta de email nu va fi publicată. Câmpurile obligatorii sunt marcate cu *