Un nou studiu arată că anumite specii de dinozauri erau în declin cu milioane de ani înainte ca impactul unui asteroid cu Pământul să provoace dispariţia lor.

Rezultatele studiului ar putea pune capăt unei lungi dezbateri din paleontologie și ele ne ajută să înțelegem cum s-a produs extincţia dinozaurilor.

„Una dintre problemele îndelung dezbătute cu privire la dispariţia dinozaurilor este aceea dacă aceştia erau în plină evoluţie în momentul impactului unui asteroid cu Pământul sau dacă dinozaurii erau deja într-un declin treptat, înţelegând prin aceasta că anumite specii au dispărut înainte ca altele noi să le ia locul”, a declarat pentru The Guardian unul dintre cercetători, Chris Venditti, de la University of Reading din Marea Britanie.

Dinozaurii erau în declin înainte de ciocnirea Pământului cu un asteroidDinozaurii erau în declin înainte de ciocnirea Pământului cu un asteroid. Credit: Esteban De Armas/Shutterstock.com

Pentru a înţelege ce s-a întâmplat, cercetătorii au folosit analiza statistică și înregistrările din registrul fosil pentru a crea arborele genealogic al celor trei tipuri principale de dinozauri: ornithischia (dinozauri erbivori), theropod (dinozauri carnivori, precum T. rex ) și sauropod (dinozauri erbivori cu gâtul lung).

Deşi în Triasicul târziu, în urmă cu aproximativ 220 de milioane de ani, dinozaurii au atins un vârf de evoluţie, cercetătorii au descoperit că 100 de milioane de ani mai târziu anumite specii de dinozauri au dispărut într-un ritm mai rapid decât au apărut alte specii noi. Aceasta înseamnă cu zeci de milioane de ani înainte ca meteoritul Chicxulub să lovească Pământul în  regiunea Golfului Mexic.

Înainte de această cercetare, mulți oameni de știință au crezut că dinozaurii au înflorit, în sens evolutiv, până în momentul impactului din urmă cu 66 milioane de ani. Noul studiu sugerează că de fapt dinozaurii se aflau deja într-un declin pe termen lung.

„Deşi impactul cu un asteroid reprezintă principala explicație pentru dispariția dinozaurilor, este clar că aceştia trecuseră deja de perioada lor de înflorire, în sens evolutiv”, a declarat cercetătorul principal Manabu Sakamoto de la Universitatea din Reading.

În prezent oamenii de știință cred că atunci când meteoritul Chicxulub a lovit Pământul, în urmă cu 66 de milioane de ani, milioane de tone de praf au ajuns în atmosferă şi au blocat razele Soarelui. În acest fel Pământul a trecut printr-o perioadă de răcire care a provocat dispariţia plantelor pe o scară largă.

Deşi majoritatea dinozaurilor nu au putut supraviețui acestor schimbări, alte specii, cum ar fi mamiferele, au reușit să se adapteze noilor condiţii de mediu.

„Declinul dinozaurilor le-a oferit mamiferelor şansa să se dezvolte înainte de impact, pentru a înlocui ulterior dinozaurii din poziţia de specie dominantă pe Pământ”, a spus Venditti.

Studiul ne poate ajuta să prezicem ce grupuri de animale din prezent sunt vulnerabile la extincţie, adică acelea în rândul cărora dispar mai multe specii decât apar altele noi. „Acest lucru are implicaţii profunde în ceea ce priveşte biodiversitatea actuală și cea din viitor, având în vedere creşterea fără precedent a numărului de specii pe cale de dispariție din cauza schimbărilor climatice provocate de om”, a spus Sakamoto.

Persistă însă o întrebare la care cu toţii ne dorim un răspuns: rezultă din acest studiu că dinozaurii ar fi dispărut oricum, indiferent dacă Pământul ar fi fost lovit sau nu de un asteroid?

„Dacă declinul dinozaurilor ar fi continuat în acelaşi mod, atunci chiar dacă acel asteroid nu ar fi lovit Pământul, peste câteva milioane de ani ar mai fi supravieţuit doar câteva specii de dinozauri sau aceştia ar fi dispărut cu toţii”, a declarat Venditti pentru The Guardian.

Cu toate acestea, paleontologul Stephen Brusatte de la University of Edinburgh nu este de acord cu această afirmaţie.

„Asteroidul a produs efecte grave asupra dinozaurilor, care nu mai erau la fel de puternici, în sens evolutiv, cum au fost odată”, a spus el. „Eu cred că dacă nu ar fi existat acel asteroid, în prezent am fi putut avea dinozauri în jurul nostru”, afirmă Stephen Brusatte.

Studiul cercetătorilor a fost publicat în Proceedings of the National Academy of Sciences.

Sursă: ScienceAlert